2017.03.17 (금)

창조경제타운

간단한 아이디어가 바꾼 도시의 환경, 성솔의 최원철 대표

간단한 아이디어가 바꾼 도시의 환경, 성솔의 최원철 대표
 
때로는 작은 플라스틱 조각 하나가 도시 전체를 바꿀 수도 있다. 흔히 회자되곤 하는 나비 효과 이야기가 아니다. 정말로 ‘직접’ 도시를 바꾸는 플라스틱 조각 이야기다. 그것도 길거리에서 흔히 볼 수 있는 빗물받이에 붙어 있는, 보잘것없어 보이는 플라스틱 조각 말이다.
최원철 대표가 개발하여 발표한 빗물받이는 아주 간단하고 단순한 아이디어로 도시의 환경을 바꾼 대표적인 사례다. 빗물받이는 도로가 침수되지 않도록 하수관으로 지표의 물을 흘려보내주는 장치지만 쓰레기도 함께 끌고 들어가 하수관 오염이나 폐색의 원인이 되기도 한다. 이 문제를 해결하려고 여러 방법이 고안되었지만 하나같이 복잡하고 적용이 까다로웠다.
오랜 시간 발명가로 살아 온 최원철 대표는 탄성이 있는 플라스틱을 빗물받이에 붙이는 것만으로 간단히 문제를 해결했다. 콜럼버스의 달걀을 연상케 할 정도로 명쾌하고 단순한 아이디어다. 최원철 대표로부터 발명가로서의 삶과 아이디어의 원천에 대해 들어본다.
 
쓰레기 유입과 악취를 차단할 수 있는 빗물받이에 대한 간략한 소개 부탁드립니다.
하수구에는 수많은 오염물이 쌓여 있습니다. 이들은 악취를 풍겨 미관상 좋지 않을 뿐 아니라 수로 벽에 침착되어 하수구 통로를 막아 배수기능을 크게 저하시키죠. 오염물질이 한 곳에 오래 머무르니 당연히 위생적으로 매우 해롭기도 합니다. 게다가 폭우가 쏟아질 때는 설계상 배수용량보다 적은 양의 물만을 내보내게 하는 원흉이라 도로와 주택이 물에 잠기기도 합니다.
이러한 오염물 대부분은 지표에서 유입된 것입니다. 주범은 도로에 빗물이 고이지 않도록 하수관으로 흘려보내려고 만든 빗물받이입니다. 물을 흘려보내는 것은 좋은데 땅 위의 낙엽이나 쓰레기까지 휩쓸려서 같이 들어오거든요. 이번에 개발한 빗물받이는 지표의 쓰레기가 하수도로 쉽게 들어가지 않도록 설계했어요. 빗물받이에 꼭 필요한 배수구멍을 평상시에는 막아두다가 비가 올 때만 열려 물이 빠져나가도록 한 것입니다.



간단하면서도 효율적인 아이디어인데, 특별히 이 제품에 대한 아이디어를 얻은 계기가 있었나요?
빗물받이라는 제품의 특성상 별다른 장치 없이도 물만 흘려보낼 수 있는 메커니즘이 필요했습니다. 물론 물만 흘려보내는 빗물받이가 이미 시중에 있습니다만 구조도 복잡하고 비싸기도 하지요. 자연히 설치하는 데도, 유지하는 데도 돈이 많이 듭니다.
어떤 방법으로 물만 흘려보낼 수 있을까 고심하다가 찾아낸 해결책이 바로 탄성을 이용하는 것이었습니다. 구멍을 막는 차단판에 탄성이 있는 소재를 적용해서 물의 무게가 자연히 차단판을 눌러 구멍을 여는 방식을 생각한 것이지요. 물론 물이 없다면 탄성에 의해 차단판이 구멍을 막아주고요.
 
개발과정이 길었습니다. 창조경제타운에서는 개발 중 어떤 도움을 받으셨는지요?
창조경제타운의 우수아이디어로 선정된 것이 다행이었습니다. 이후 창조경제타운의 추천으로 한국연구개발서비스협회심사를 거쳐 연구개발서비스업활용 기술사업화 지원사업자로 선정되는 기회를 얻었지요. 운 좋게도 사업을 진행하면서 기술이전 계약을 성사하게 되고 해당 기업과 산업통상자원부의 비즈니스아이디어 사업에 신청하여 기술개발 지원을 받게 되었습니다. 현재는 해당 업체와 함께 제품을 개발하고 사업화하는 데 박차를 가하고 있으며 함께 해외에 기술을 이전하기 위해 업체를 물색하고 있습니다.
 
사업화 과정에서 추가적인 도움이 필요한 부분이 있나요?
빗물받이는 세계 어디서나 사용하는 제품이다보니 해외 진출도 모색하고 있습니다. 다만 소기업 입장에서 해외 진출이 쉬운 일은 아니라 도움이 필요합니다. 해외 현지에서 건설이나 조달 관련 사업을 진행 중이거나, 본 제품으로 해외사업을 추진하려는 기업이 있으면 협력할 수 있을 방법을 찾아보려 합니다.
 
발명가로 오랜 세월을 활동하셨습니다. 평소에도 발명에 많은 관심이 있었나요?
학창시절부터 조금이라도 불편한 것이 있으면 일단 고쳐놓고 봐야 직성이 풀렸어요. 그래서인지 아예 발명에 매진한 지도 벌써 20년이 넘었지요. 제 좌우명이 ‘불편이 발명의 원동력’인 만큼, 사람들의 불편을 줄이고 이를 통해 경제적인 가치를 창출할 수 있으니 이보다 좋은 직업은 없다 싶었습니다. 무엇보다 세계적인 기업들은 남들이 생각하지 못한 것을 발명해내서 성장했잖아요. 제가 운영하는 기업 역시 아직은 작지만 머지 않아 크게 성공할 수 있을 것이라고 생각합니다.
 
이번에 개발한 빗물받이 이외에도 지식재산권을 여럿 보유한 것으로 알고 있습니다. 발명의 아이디어는 주로 어디서 얻으시나요?
아무래도 일상의 불편함이 제 발명의 출발점이지요. 하지만 제가 모든 사람의 삶을 다 살 수 있는 것은 아니니 생활에서 직접 찾아내는 불편에는 한계가 있을 수밖에 없습니다. 그래서 활용하는 것이 바로 뉴스입니다. 뉴스에는 세상의 온갖 불편부당한 일이 나오니 발명 아이디어를 캐내기에는 가장 좋은 곳이지요.
 
발명가로서 어려운 점이나 꼭 극복해야 할 점이 있다면 무엇일까요?
사업체를 운영하는 것은 발명과 다르더군요. 기술뿐 아니라 자금 확보나 마케팅, 회계와 같은 여러가지 사항들을 익히고 적용해야 하는데 혼자서 이를 모두 감당하기가 어렵습니다. 이 때문에 수 차례나 어려움을 겪고 사업에 실패하곤 했어요. 하지만 끝까지 포기하지 않고 더욱 좋은 제품을 개발하기 위해 노력하면 언젠가 좋은 기회가 생길 것이라고 믿습니다.
 
발명 아이디어를 바탕으로 기업을 운영하신 입장에서, 후배들에게 조언이 있다면?
발명은 생각으로 출발하여 상품으로 만들어 나가는 것입니다. 따라서 제품을 만들기 전에 생각하고, 또 생각해야 합니다. 조심할 것은 규모입니다. 생각을 거듭할수록 구상이 커지기 마련인데 상상은 원대하더라도 현실에서는 작게 시작하는 것이 좋습니다. 아무리 계획을 잘 세워도 막상 제품을 개발하면 제작 비용이나 기간이 늘어나기 마련이에요. 그러니 검토하는 셈 치고 작은 것부터 시작해서 조금씩 키워나가야 시행착오나 오류가 생겼을 때 입을 피해를 줄일 수 있지요.
이 때문에 꼭 필요한 것이 바로 전문가의 조언입니다. 제품을 개발하고 생산하는 과정에서 생기는 문제점을 혼자 모두 예측하기란 불가능합니다. 전문가의 도움을 얻어 자신의 계획을 검토하면 혹시 모를 문제점을 모두 점검할 수 있어 훨씬 완성도 높은 제품을 만들 수 있겠지요. 이는 사업에서도 마찬가지입니다. 사업이 궤도에 이르기 전에 무리한 투자를 할 경우 문제가 생기면 자금 압박으로 큰 낭패를 볼 수 있습니다. 투자를 많이 받은 상태에서 결과물이 빨리 나오지 않으면 사업을 추진하는 동력을 잃어버릴 수도 있어요. 그러니 직원이나 사업규모를 모두 최소로 줄여 조심스럽게 추진하는 것이 좋습니다.




관련기사